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展開首次小行星防禦實驗 NASA謀求改變星體軌道


英國已故物理學家霍金(Stephen Hawking)生前曾經警告世人,一旦發生小行星撞擊地球,可能會帶來世界末日。荷里活電影《絕世天劫》便是以此作為橋段,戲中美國太空總署(NASA)派男星布斯韋利士,登上一顆正高速奔向地球的巨型隕石,設法由地表鑽入核心,再用核彈將隕石炸開,拯救了全人類。現實中的NASA則採納一個比較簡單的辦法──嘗試把小行星撞開!

獵鷹9號火箭升空一刻。美聯社

NASA周三展開人類首次小行星防禦試驗任務,在加州范登堡太空部隊基地發射 SpaceX的獵鷹9號火箭,把價值3.3億美元的探測船DART送上太空。預計10個月之後,經過966萬公里的旅程,DART將會抵達目標小行星 Dimorphos附近。直徑160米的 Dimorphos也是一顆小衛星,圍繞著另一顆較大、直徑780米的小行星 Didymos飛行。

先此聲明,無論是 Dimorphos 抑或Didymos,現在或實驗後都不會對地球構成任何威脅。NASA選擇 Dimorphos進行試驗有兩個原因:第一,它的大小在小行星中屬於比較典型,也就是最有可能威脅地球的類型;第二,它位處在距離地球11萬公里的範圍內,地面望遠鏡及行星雷達仍能觀察到撞擊過程和計算出實驗結果。

DART撞擊小行星的示意圖。NASA照片

如無意外,DART在明年9月將會擇日釋放出小型衛星 LICIACube ,然後體積跟一輛汽車差不多的DART,將會以每秒6.6公里的超高速度撞向 Dimorphos, LICIACube會作近距離記錄,再把資料傳回地球。NASA期望撞擊可以把 Dimorphos稍為推向Didymos,理想是把繞圈的時間縮短10分鐘,但就算只是減少73秒亦會視為成功。

NASA認為小行星若受到撞擊後,即使飛行軌跡僅出現點丁兒的偏差,期後的路線也會有著明顯的變化,要知道角度差若毫釐,最終可以繆以千里,有朝一日或會成為制止小行星撞向地球的重要依據。負責今次實驗的 Nancy Chabot強調:「任務的目的並非要摧毀小行星,只不過是要給它輕輕一推而已。」

據悉NASA署長Bill Nelson 本來想邀請布斯韋利士參加DART的發射盛會,但被對方婉拒。科學界並不主張採用《絕世天劫》的方法來對付來犯的小行星,事關炸開小行星後,四散的碎片反而可能會加速襲擊地球。




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